Mots médiévaux, 8 – Lessive

Dans cette nouvelle chronique, Hugo Blanchet, spécialiste en linguistique ancienne, vous propose de découvrir des mots d’aujourd’hui… qui viennent en fait du Moyen Âge !

Le produit détergent que nous appelons « lessive », mélange de divers composés chimiques, nous semble aujourd’hui caractéristique de la modernité. Certes, on s’en doute, l’on n’a pas attendu le XXe siècle pour laver son linge… Au Moyen Âge, on employait d’ailleurs exactement le même terme !

La première attestation du mot remonte en effet au tout début du XIIe siècle, sous la forme lissive, en ancien français. Il s’agit alors d’une préparation à base de cendres destinée au lavage du linge (mais aussi des individus). Dès la fin du XIIIe siècle, le mot est attesté sous la forme lessive avec le sens que nous lui connaissons toujours… et qui est déjà celui de son ancêtre latin !

Car l’ancien français lissive remonte au latin lixiva (aqua) « (eau de) lessive », tiré de l’adjectif lixivus « de lessive », que l’on retrouve dans les écrits de Caton l’Ancien au IIe siècle avant notre ère. Le mot désignait sans doute le même type de préparation lavante à base de cendres. Lixivus est un dérivé du latin lixa « fluide, eau (de lavage) », conservé par ailleurs dans le français prolixe « qui coule, qui s’épanche » !

En latin, lixa appartient à la même famille que le verbe liqueo « être liquide », aussi utilisé au sens métaphorique de « être limpide, clair (comme de l’eau de roche) ». De là les mots français liquide, liqueur, liquéfaction, déliquescence, etc.

Hugo Blanchet est grammairien, docteur en linguistique ancienne et actuellement chercheur à l’Université Libre de Bruxelles. Sous le pseudonyme du Dr. Orodru, il explore sur Twitter des étymologies, anciennes et d’aujourd’hui.

Votre commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l’aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l’aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l’aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l’aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s