Mots médiévaux, 7 – Cadeau

Dans cette nouvelle chronique, Hugo Blanchet, spécialiste en linguistique ancienne, vous propose de découvrir des mots d’aujourd’hui… qui viennent en fait du Moyen Âge !

Alors que les fêtes se terminent, vous vous retrouvez peut-être encombrés, pour une nouvelle année, de cadeaux à l’utilité variable. Il était sans doute plus simple de s’en débarrasser au Moyen Âge, le mot désignant alors une réalité bien moins pesante.

Initiale « D » du Psaume 21, dans le Psautier d’Albani. Source : Wikicommons

Au tout début du XVe siècle, le mot « cadeau » signifie en effet « initiale ornée, lettre capitale décorative » : il peut s’agir, par exemple, de la fameuse lettrine enluminée des manuscrits médiévaux !

Au XVIIe , le mot prend le sens plus général de « ornement, fantaisie », avant d’évoluer vers celui que nous lui connaissons : « présent, surprise ». Ce glissement a probablement été favorisé par le fait que les cadeaux, justement, peuvent porter en lettres décoratives le nom
de leur destinataire.

Le terme remonte à l’ancien occitan capdel, attesté au XIIe siècle, qui a le même sens de « lettre initiale ornementale, en-tête ». Il provient du latin capitellum « petite tête, extrémité supérieure », également emprunté en ancien français sous la forme chapitel, à l’origine de notre « chapiteau ». Le latin capitellum est aussi directement à l’origine de l’ancien français chadel, qui signifie « chef, capitaine ». Ces deux derniers mots partagent d’ailleurs la même étymologie, car toute cette famille remonte bien sûr au latin caput « tête, chef », d’où capitale, cap, chapitre, caporal, etc.

Hugo Blanchet est grammairien, docteur en linguistique ancienne et actuellement chercheur à l’Université Libre de Bruxelles. Sous le pseudonyme du Dr. Orodru, il explore sur Twitter des étymologies, anciennes et d’aujourd’hui.

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